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Primer estudio mundial de la diversidad ecológica de los virus en los océanos.

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Un equipo internacional ha realizado el primer estudio mundial de la diversidad ecológica de los virus en los océanos durante las expediciones a bordo de un solo velero, llamado Tara.

En la expedición se han identificado cerca de 200.000 especies virales marinas, que superan ampliamente las 15.000 conocidas de estudios oceánicos anteriores de estas aguas y los aproximadamente 2.000 genomas disponibles de virus de microbios cultivados.

Estos hallazgos aparecieron el 25 de abril en la revista Cell, donde presentaron las implicaciones de comprender los problemas que van desde la evolución hasta el cambio climático.

Estas implicaciones ayudan a crear una nueva imagen del planeta y cómo puede verse afectado por las interacciones entre los organismos.

“Los virus son estas pequeñas cosas que ni siquiera se pueden ver, pero como están presentes en cantidades tan grandes, realmente importan”, dice el autor principal Matthew Sullivan, un microbiólogo de la Universidad Estatal de Ohio.

Compartimos contigo nuestro episodio de podcast sobre el articulo

 

“Hemos desarrollado un mapa de distribución que es fundamental para quien quiera estudiar cómo los virus manipulan el ecosistema. Hubo muchas cosas que nos sorprendieron de nuestros hallazgos”.

Entre las sorpresas estuvo la existencia de estas cerca de 200.000 especies virales marinas.

Además, el análisis de ésta gran comunidad mostró que los virus se organizaron en cinco zonas ecológicas distintas en todo el océano, lo cual fue inesperado dada la naturaleza fluida de los océanos y la complejidad de muchas de las regiones marinas.

A pesar del paradigma que expresa que los organismos más grandes de la diversidad de especies son más altos cerca del ecuador y más baja cerca de los polos, los investigadores recolectaron una gran cantidad de muestras en el Ártico en comparación con estudios previos de vida oceánica y encontraron un punto de acceso a la biodiversidad en el Océano Ártico.

Las muestras se recolectaron entre 2009 y 2013 en Tara como parte del esfuerzo de Tara Oceans iniciado en 2006.

El proyecto Tara tiene como objetivo realizar una ciencia oceánica única e innovadora con el objetivo de predecir y anticipar mejor los impactos del cambio climático.

En el esfuerzo actual, un equipo rotativo de científicos dedicó un tiempo al bote recolectando muestras de agua del océano desde diferentes profundidades en muchas regiones geográficas.

Luego de ser recolectadas, las muestras para este estudio se filtraron y se enviaron a una docena de laboratorios diferentes para su análisis.

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Los investigadores estudiaron no solo las muestras de agua en busca de virus, sino también otros microbios y criaturas vivientes.

Sullivan mencionó: “Filtramos las muestras para analizar organismos que varían en tamaño desde virus a huevos de pescado”, y añadió que se publicarán artículos que informan sobre algunos de los otros componentes microbianos de las muestras.

Otro aspecto notable del proyecto fue la gran cantidad de muestras recolectadas en el Ártico, un punto culminante que no ha sido parte de estudios anteriores sobre la vida oceánica.

Esta investigación tiene implicaciones importantes para comprender cómo los microorganismos oceánicos afectan la atmósfera terrestre.

“En los últimos 20 años, más o menos, hemos aprendido que la mitad del oxígeno que respiramos proviene de organismos marinos”, señala Sullivan. “Además, los océanos absorben la mitad del dióxido de carbono de la atmósfera”.

“Debido a la química compleja, los niveles elevados de dióxido de carbono en la superficie acidifican los océanos”, agrega Sullivan. “Sin embargo, si el dióxido de carbono se convierte en carbono orgánico y biomasa, puede volverse particulado y hundirse en los océanos profundos”.

Ese es un buen resultado para ayudar a mitigar el cambio climático inducido por el ser humano, y estamos aprendiendo que los virus pueden ayudar a facilitar este hundimiento.

Tener un nuevo mapa de dónde se ubican estos virus puede ayudarnos a comprender esta “bomba” de carbono oceánico y, más ampliamente, la biogeoquímica que afecta al planeta”.

Los investigadores dicen que tener una imagen más completa de la distribución y la abundancia de virus marinos les ayudará a determinar en qué virus deberían enfocarse para estudios futuros.

Además, los mapas basados ​​en esta investigación establecen una línea de base para otros esfuerzos de recolección en el futuro, que pueden ayudar a responder preguntas sobre cómo los niveles de microorganismos cambian con el tiempo, en respuesta a la variación estacional y al cambio climático.

“Los modelos de ecosistemas oceánicos anteriores han ignorado comúnmente a los microbios y rara vez incluyen virus, pero ahora sabemos que son un componente vital para incluir”, concluye Sullivan.

 

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